Move, travel, learn and be critical: my tips for a student who wants to work in Global Health


Who are you, where are you from, and what is your role in GHNGN?
My name is Tiago Canelas, and I am a researcher in global health. I am from Andorra (a little country between Spain and France), but I was born in Portugal, and currently, I am based in São Paulo, in Brazil. I started working with GHNGN in November 2017 as a coordinator for the Latin-America hub.


How did you learn about the GHNGN?
I started to follow GHNGN through social media. I recognized some of the members because I did my master’s thesis at CRESIB (currently ISGlobal) where some people at GHNGN do research or work.


What is your current job/study position?
Currently, I am a Ph.D. candidate in Global Health and Sustainability at School of Public Health at University of São Paulo, Brazil. My thesis is about malaria transmission and risk factors in the Brazilian Amazon. In June 2018, after my thesis defense, I’m going to start a new job as a Geographic Information Systems (GIS) data analyst at the Liverpool School of Tropical Medicine in the project: Partnership for Increasing the Impact of Vector Control in Burkina Faso, Cameroon, and Malawi.


What career path did you follow (bachelor, MSc, PhD…)?
I started my path doing a bachelor’s degree in Geography at the University of Barcelona, Spain including one-year student exchange at the University of Porto, Portugal, thanks to the European Erasmus grant. After my bachelor, I switched areas and moved to health. I pursued an M.Sc in International Health at the School of Medicine at the University of Barcelona and University Autonoma of Barcelona. There I began the use of geography and geographic information systems (GIS) in health. My master’s thesis was about spatial analysis of malaria in a rural community in Mozambique.

I became passionate about the idea of working with health and using my background in geography. So in August 2013, I moved to São Paulo, Brazil to start a five-year Ph.D. program in Global Health and Sustainability. I also did an exchange for 15 months at Johns Hopkins School of Public Health, USA. There, I was the GIS coordinator for epidemiological applications at the Global Public Health Observatory, a place that opened my eyes to the potential of working with GIS to improve decisions from the policy-makers.


What is your secret when it comes to applications?
A personal tip that always worked for me was to apply only on the days that I had positive energy, confidence, and motivation for the application process. Many times you have to write a description or a summary of your path, and I do believe that energy makes all the difference when you write.

Besides that, to be prepared is essential, read about the place where you are applying; the history, the values, and the mission. Be aware of the current projects and who are working there. In summary, study about your future position!

Share your application with your peers!!! They will always see something that you do not see, and they will point out your strengths better than you.


How does your current job/studies help you fulfill your ultimate goal/motivate you?
As said by one of the best professors at my masters; ”my job is cool, and my job is to be a researcher in global health”. It is a job that has the potential to impact in people’s’ lives, and this impact is higher in the most vulnerable people.

Sometimes, I get lost in the “Ivory tower” problems, as to see my papers published in prestigious journals and I realize that my job is far from the people’s real problems. But then I stop and think deeply about the ultimate goals of academic issues, and it is evident that what I do, I do it to make a difference in other people’s’ lives.


Are you interested in something other than what you currently do?
I have interests in many topics but most of them are related to health inequalities especially, how the place where you live determines your life. Besides, I am very interested in nutrition in public health, how in this globalized world, nourishment is ruled by the seven most influential companies in the sector, and are worsening our health with the argument that they are feeding the world.


What is global health for you?
After a five year Ph.D. in Global Health, I still do not have a definition. It’s a concept, which varies from place to place depending on who is answering. I am sure of one thing, global health cannot be a tool of national security, for instance, closing borders or regulating immigration policies, when this happens most of the time human rights are violated.

Global Health to me, is the right to health without leaving anyone behind. GH is the local problems that depend on the global dynamics and the global problems that occur in the local context. GH can only be understood when looked through the lens of economic, cultural, political and environmental contexts. All these have an impact on the process of health, and they do not respect borders and are interconnected between them.


What do you think your work as a GH professional brings to the global picture of GH?
My current work on malaria is important to the GH picture because I work in a neglected area. Although the Brazilian Amazon has more than 150.000 cases of malaria per year, the number of deads is very low. These low numbers make the region a lousy area to invest by the donors that put most of the money to fight against the disease. However, bringing awareness about the importance of malaria prevention in the Amazon is essential to reduce the health inequalities that are persistent in the region.

It is essential to show how the influences of globalization have made the Amazon a region more suitable for malaria transmission. These include international mine companies, deforestation to provide land for agribusinesses, political instability in countries surrounding the area and so on.


What would you suggest a student who wants to work in GH?
Move! Travel! See with your eyes the reality and the problems of different places. Explore your city. There might be vulnerable people in it that you might not know of.

Be critical! Do not think that all you read is true, try to look for several theories, try to understand different points of view. Someone in a high-income country might have a different perspective than one in low-income for the same problem.

Learn! Keep yourself updated with the recent publications and theories. To be a GH professional means to be flexible, inter- & transdisciplinary and to be out of your comfort zone.




¿Quién eres, de dónde eres, y cuál es tu rol en GHNGN?
Hola, mi nombre es Tiago Canelas y soy investigador en salud global. Soy de Andorra (un pequeño país entre España y Francia), pero nací en Portugal, actualmente estoy establecido en São Paulo. Comencé a trabajar con GHNGN en noviembre de 2017 como coordinador del HUB de América latina.


¿Cómo te enteraste sobre GHNGN?
Comencé a seguir la organización en las redes sociales y reconocí algunos de sus miembros porque para mi tesis de máster estuve en CRESIB (actualmente ISGlobal) donde algunos miembros hacen investigación o trabajan.


¿Cuál es tu actual posición en tu trabajo o en tus estudios?
Soy estudiante del doctorado en Salud Global y Sostenibilidad en la Facultad de Salud Pública de la Universidad de São Paulo, Brasil. Mi tesis trata sobre la transmisión de la malaria y sus factores de riesgo en el Amazonas brasileño. En junio de 2018, después de la defensa de mi tesis, comenzaré a trabajar como analista de SIG en la Facultad de Liverpool de Medicina Tropical, en el proyecto: “colaboración para aumentar el impacto del control vectorial en Burkina Faso, Camerún y Malawi”.


¿Qué carrera seguiste (graduación, máster, doctorado…)?
Me formé en geografía en la Universidad de Barcelona, España, y un año en Oporto, Portugal. Después de mi carrera, me cambié al área de la salud y hice el máster en salud internacional de la facultad de medicina de la Universidad de Barcelona y la Universidad Autónoma de Barcelona. Fue ahí donde trabajé por primera vez con el uso de la geografía y de los sistemas de información geográfica (SIG) en la salud. La tesis de mi máster fue sobre el uso del análisis espacial aplicado a la malaria en una comunidad rural de Mozambique.

Me apasionó la idea de trabajar con la salud usando mi formación como geógrafo, y en agosto de 2013 me mude hacia São Paulo para empezar un programa de 5 años de doctorado en Salud Global y Sostenibilidad. Hice un intercambio de 15 meses como investigador visitante en la Johns Hopkins School of Public Health, EUA. Allí actué como coordinador de las aplicaciones SIG en la epidemiología en el Observatorio Global de Salud Pública, un lugar que me hice ver el potencial de trabajar con el SIG para mejorar las providencias de los tomadores de decisiones.


¿Cuál es tu secreto cuando te candidatas a un empleo/posición? (¿Cómo has encontrado tus trabajos?)
Un secreto personal que siempre ha funcionado conmigo es aplicar en los días que me siento con energía positiva, con confianza y motivado con la candidatura. Muchas veces tienes que escribir un sumario sobre ti o el camino que has seguido, y creo que la energía positiva hace toda la diferencia cuando escribes.

Además de eso, estar preparado es fundamental, lee sobre el lugar que estás aplicando; la historia, los valores y la misión del lugar. Conoce los proyectos actuales y quién está trabajando. En resumen, estudia sobre tu futura posición!

Comparte tu aplicación con tus pares!!! Ellos siempre verán algo que tu no, y ellos serán capaces de señalar tus puntos fuertes mejor que tú mismo.


¿Cómo tu actual trabajo o carrera te ayudan a cumplir tu objetivo final / o te motivan?
Usando palabras de uno de mis mejores profesores en el máster; “mi trabajo mola, y mi trabajo es ser investigador en salud global”. Mi trabajo tiene el potencial de impactar en las vidas de las personas y este impacto es mayor entre las personas más vulnerables.

Algunas veces me pierdo en los dilemas de la “Torre de Marfil”, como ver publicados mis artículos en las revistas más importantes, y me doy cuenta que mi trabajo está lejos de los problemas reales de la población. Pero cuando me paro y pienso profundamente sobre los objetivos finales de las cuestiones académicas, es evidente que lo que hago, lo hago, para hacer la diferencia en la vida de esas personas.


¿Estás interesado/a en algo diferente de lo que haces actualmente?
Tengo intereses en diferentes tópicos, pero la mayoría relacionados a las inequidades en salud. Especialmente cómo el lugar donde vives determina tu vida. Además, me interesa mucho la nutrición en salud pública. Saber cómo en este mundo globalizado nuestra alimentación es dictaminada por las 7 mayores compañías en el sector, y que están empeorando nuestra salud con el argumento que están alimentando el mundo.


¿Qué es la salud global para ti?
Después de 5 años en el doctorado en salud global aún no tengo una definición. Es un concepto que varía de lugar para lugar, dependiendo de quién lo esté describiendo. Pero estoy seguro de una cosa, la salud global no puede ser vista como una herramienta en seguridad nacional, por ejemplo, cerrando fronteras o regulando políticas migratorias, porque cuando esto sucede, muchos de los derechos humanos son violados.

Salud Global es para mi, el derecho a la salud sin olvidarse de nadie. Salud Global son los problemas locales que dependen de las dinámicas globales y los problemas locales que suceden en el contexto local. Salud Global solo puede ser comprendida cuando la miramos a través del contexto económico, cultural, político y ambiental. Todos estos contextos tienen un impacto en los procesos de salud que no respetan fronteras y están interconectados entre ellos.


¿Qué piensas que tu trabajo como profesional de la salud global aporta en el panorama de la salud global?
Mi trabajo en malaria es importante para la salud global porque trabajo en un área que está desatendida. Aunque el Amazonas brasileño tenga más de 150.000 casos de malaria por año, los números de muertes es muy bajo. Esto hace con que los donantes de la gran parte del dinero para la malaria no tengan tanto interés en investir en la región. Sin embargo, traer conocimiento sobre la importancia de la prevención de la malaria en el Amazonas es esencial para reducir las inequidades en salud, que son persistentes en la región.

Es importante mostrar como las influencias de la globalización han hecho con que el Amazonas sea una región más propicia para la transmisión. Compañías internacionales de minas, deforestación para proveer tierras para la industria agropecuaria, inestabilidad política en áreas circundantes a la región y muchos ejemplos más.


¿Qué le sugerirías a un estudiante que quiera trabajar en salud global?
Muévete! Viaja para ver con tus ojos la realidad y los problemas en diferentes lugares. Explora tu ciudad, puedes no saberlo, pero probablemente tiene personas en estado de vulnerabilidad.

Se crítico! No creas en todo lo que lees, busca diferentes teorías, intenta comprender diferentes puntos de vista. Alguien en un país de alta renta puede tener una perspectiva diferente que uno de baja renta para un problema igual.

Aprende! Mantente actualizados con las teorías y publicaciones más recientes. Ser un profesional de la salud global significa ser flexible, inter- & transdisciplinar, y salir de la zona de confort.



Tiago Canelas is a Ph.D. candidate in Global Health and Sustainability at University of São Paulo, Brazil. His interests in global health are infectious diseases, inequalities, the geography of health and geo-analysis applied in health.
Tiago Canelas es doctorando en Salud Global y Sustentabilidade en la Universidad de São Paulo, Brasil. Se interesa por la salud global, enfermedades infecciosas, inequidades, geografía de la salud y geo-análisis aplicados a la salud.

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