Insights from the conference, “Towards Healthy Arab Societies: Promoting Maternal and Reproductive Health”, organized by GHNGN, AGYA, and USJ


It has been a while but I have warm memories of the days spent in Beirut some weeks ago in September. It was the fifth conference organized by GHNGN and the first that was organized outside Barcelona, in the magical city of Beirut, Lebanon. It was also the first conference organized in collaboration with other institutions namely the Arab German Young Academy (AGYA) and Saint Joseph University of Beirut (USJ). The conference was the ideal opportunity to meet members of GHNGN with whom I had been working with for years but had never met before. We also had the opportunity to meet colleagues from AGYA and USJ with whom we had been working to organize this event for the past few months.

The theme chosen for this event, ‘towards healthy Arab societies: promoting maternal and reproductive health’, could not have been more relevant! The improvement of maternal, child and reproductive health is a very ambitious objective, but it is also a challenge that we need to address. What is better than addressing it in forums like these, where the exchange of knowledge, ideas, and collaboration is so favorable?

This year, we invited professionals in the field of maternal, child and reproductive health from different parts of the world. Although we would have liked to have seen more students attending the conference, I am very happy and proud of the quality of the presentations. The two days of the conference allowed the speakers, organizers, and attendees to meet each other, discuss their professional careers, exchange ideas about the most relevant health topics in this area and broaden their networks. This is what GHNGN is about, isn’t it?


Conference participants (Picture: ©AGYA)

Conference participants (Picture: ©AGYA)

The discussions in the conference covered very diverse and complex topics, always with an open perspective to handle current and upcoming challenges. We talked about the lack of health data in Arab countries and what directly affects the quality of research, access to health care, and the quality of the health system. The aim is not to have access to a poor and non-functioning health system, but to build and facilitate access to a high-quality health system.


Speaker: Prof. Jocelyn DeJong (Picture: ©AGYA)

Speaker: Prof. Jocelyn DeJong (Picture: ©AGYA)

The discussions helped understand certain facts. One of them was that maternal health cannot be explained independently. The concept of maternal health sits within the block of Reproductive, Maternal, Neonatal, Child and Adolescent health (RMNCHA). Seeing that more than half of the world population corresponds to girls and women, it is imperative to improve their health and quality of life. It is fundamental in reaching the Sustainable Development Goals (SDGs). With this in mind, we used the gender lens in all lectures and sessions during the conference.


Speaker: Ibukun Abejirinde (Picture: ©AGYA)

Speaker: Ibukun Abejirinde (Picture: ©AGYA)

Using this gender view, we highlighted inequities that women face in some Arab countries, in order to reach specific health services. For instance, HIV prevalence in women in Lebanon is much lower than in men and some African countries with similar socioeconomic and epidemiological characteristics. But this underreporting of cases could be due to many reasons such as less screening tests for women explained by poorer access to health services, stigma etc. Lack of access to Maternal and Reproductive Health services affects other stigmatized groups such as adolescents, single young women, divorced, widows, LGBTI as well.

Another interesting topic was raised during the session on Financing Maternal Health services regarding we raised the topic of the stability of the health systems dependent on development aid and how it could influence on not prioritizing health expenditures from an own government as millions of money from abroad directly go to the health system.


Panel discussion (Picture: ©AGYA)

Panel discussion (Picture: ©AGYA)

Apart from plenary sessions and panel discussions, we had the opportunity to perform practical activities in parallel workshops with smaller groups. In the first workshop I attended, we talked about the Agenda 2030 and the requirements to reach SDGs. In the workshop on Sexual Education, we had the opportunity to debate on education systems with regards to sexual education in different countries such as Lebanon or Spain. To conclude, it is almost non-existent in both countries. We also identified barriers that affect access to reproductive and sexual education, and we proposed solutions to address it. During the workshop on Gender and Poverty Dimensions of Maternal Mortality and Morbidity, by Viveka Guzmán, we thought about the links between the social norms and economic conditions and how they put girls and women at a disadvantage with regards to their health every day. We used the SWOT analysis (Strengths, Weaknesses, Opportunities, and Threats) to plan possible interventions and how we could implement them in a context-specific manner. The following day, at the Innovating in Maternal and Child Health workshop, Anton Hasselgren, did an introduction to concepts in health innovation and guided us in ‘Design Thinking’, where we faced a Maternal Health Challenge and imagined a possible solution using artificial intelligence.

Looking back, those two days of the conference were really intense. We met extraordinary people whom I remember with great affection. I am still assimilating everything, looking at the pictures and realizing it is already over I am nostalgic and excited at the same time, waiting for the months to pass and invite you all to meet us in what would be our sixth conference: VI NEXT GENERATION GLOBAL HEALTH FORUM.


Conference speakers and organizers (Picture: ©AGYA)

Conference speakers and organizers (Picture: ©AGYA)

In the end, I want to acknowledge all the speakers for their participation and commitment during the conference. I hope our paths will cross soon!



Personalmente, guardo un recuerdo muy bonito de los días que compartimos en Beirut hace unas semanas. Por una parte, se trataba de nuestra quinta conferencia “Next Generation Global Health Forum”, la primera que organizábamos fuera de Barcelona (nada más y nada menos que en la mágica ciudad de Beirut, Líbano) y lo más importante, la primera organizada en colaboración con otras instituciones: Arab German Young Academy (AGYA) y Saint Joseph University of Beirouth (USJ). Además, la conferencia fue la oportunidad ideal de conocernos, entre miembros de la Asociación, que llevamos años trabajando junto/as, pero que nunca habíamos coincidido físicamente. También pudimos conocer a las personas involucradas en AGYA y USJ con quien tanto contacto habíamos estado teniendo, por email, durante los meses previos para organizar el evento.

En cuanto al tema elegido esta vez, salud materna en países árabes, pienso que ¡no podría haber sido más relevante! Mejorar la salud materna, infantil y reproductiva es un objetivo muy ambicioso, pero también es un reto que aún tenemos que afrontar y qué mejor que hacerlo en foros como este, donde el intercambio de conocimiento, ideas y colaboraciones es tan propicio y favorable. Este año, reunimos profesionales en el área de la salud materna, infantil y reproductiva de muy diversas áreas del mundo. Si bien es cierto, que nos gustaría haber recibido más estudiantes como asistentes a la conferencia, aun así, he de decir que estoy 100% contenta y orgullosa por la calidad de todas las presentaciones. De hecho, estos dos días de conferencia fueron muy provechosos, ya que ponentes, organizadores y asistentes tuvimos la ocasión de conocernos entre todos, contar a qué nos dedicamos, hablar de los problemas de salud más prevalentes en esta área y establecer colaboraciones. Y es que, de eso es de lo que se trata nuestra asociación, ¿no?

Durante los dos días que duró la conferencia se trataron temas muy diversos y complejos, siempre con una perspectiva abierta para afrontar los retos actuales y los que están por llegar. Se habló de la falta de datos médicos en países árabes, lo que afecta directamente a la calidad de las investigaciones y del acceso a la salud; pero también de la calidad del propio sistema. No se trata de tener acceso a un sistema pobre de salud, que no funcione, sino de construir y facilitar el acceso a un sistema de salud de calidad. De hecho, la salud materna no se puede explicarse como un tema aislado, sino como un área dentro del bloque RMNCHA (por sus siglas en inglés) que agrupa salud Reproductiva, Materna, Neonatal, Infantil y de la Adolescencia. Así como más de la mitad de la población mundial está formada por mujeres y niñas, resulta imperativo mejorar la salud (y la calidad de vida) de éstas. Se trata por tanto de un objetivo fundamental y prioritario para poder alcanzar los demás Objetivos de Desarrollo Sostenible (ODS). Y es por ello, por lo que, en estos dos días, incorporamos nuestra visión de género y equidad en todas las sesiones.

Dentro de esta visión de género, cabe resaltar la inequidad que sufren las mujeres en algunos países árabes para acceder a determinados servicios de salud. Por ejemplo, la prevalencia de la infección por el VIH en mujeres en Líbano es mucho más baja que la prevalencia en hombres, y más baja que las reportadas en países africanos con características socioeconómicas epidemiológicas parecidas. Pero no es que haya menos mujeres infectadas que hombres… sino que seguramente no tengan acceso al cribado por tener menos acceso al sistema de salud, estigma, no priorización de su propia salud frente a otros miembros de la familia etc. Pero la falta de acceso a los servicios de salud materna y reproductiva sobre todo afecta a otros sectores estigmatizados como adolescentes, mujeres jóvenes solteras, divorciadas, viudas, LGTBI etc. Por otra parte, durante la sesión de Financiación de los sistemas de salud materna, se planteó la idea de la estabilidad de los sistemas de salud dependientes de la ayuda internacional al desarrollo y como esto puede influenciar en la no priorización del dinero invertido en salud de un propio gobierno.

Además de las sesiones plenarias y de discusión, tuvimos la oportunidad de realizar actividades más prácticas en diversos workshops paralelos en grupos reducidos. En el primer seminario al que asistí hablamos de la Agenda 2030 y lo que necesitamos para poder alcanzar los ODS. En el seminario de Educación sexual, se nos dio la oportunidad de debatir, por ejemplo, acerca del sistema educativo en relación a la Educación Sexual que recibimos en países como Líbano o España. En ambos países, es casi inexistente. Identificamos las barreras que impedimentan el acceso a la educación sexual y reproductiva, y propusimos soluciones para abordarlo. Durante el workshop de Dimensiones de Género y Pobreza en Causas de Mortalidad y Morbilidad Materna, Viveka Guzmán, nos motivó en primera instancia a reflexionar acerca de los nexos entre las normas sociales y la posición económica que día a día posicionan a mujeres y niñas en condiciones desfavorables para su salud. Posteriormente, en equipos utilizamos el análisis SWOT para plantear posibles intervenciones y cómo podríamos implementarlas en un contexto específico. Al día siguiente, en el workshop de Innovación dentro de Salud Materna e infantil, Anton Hasselgren, realizo una introducción a diversos conceptos de innovación en salud y después nos guio en el proceso de ‘Design Thinking’, donde afrontamos un desafío de Salud Materna e imaginamos una solución mediante el uso de inteligencia artificial.

Fueron unos días muy intensos, donde nos rodeamos de gente extraordinaria, y los cuales recuerdo con mucho cariño. Aún estoy digiriendo todo, empezando a ver las fotos del evento, y dándome cuenta que ya ha terminado… Estoy nostálgica y emocionada a la vez, esperando que los meses pasen pronto hasta poder invitaros a todos y a todas a conocernos en la que será nuestra sexta edición de la Conferencia: VI NEXT GENERATION GLOBAL HEALTH FORUM.

Quería finalizar agradeciendo a las y los ponentes su participación y compromiso durante estos días de conferencia. ¡Espero que nuestros caminos vuelvan a cruzarse pronto!


Pictures: ©AGYA



Elena Marbán Castro is a Research Assistant at Barcelona Institute for Global Health (ISGlobal) and the Chair of the Board at the GHNGN. Her interests in Global Health are infectious diseases that affect the most vulnerable populations, mainly pregnant women, and early infants. 


Elena Marbán Castro es asistente de investigación en el Instituto de Salud Global de Barcelona (ISGlobal) y presidenta de la asociación de jóvenes profesionales GHNGN. Su interés en Salud Global son las enfermedades infecciosas que afectan a poblaciones vulnerables, mayoritariamente a mujeres embarazadas y a niños en los primeros años de vida.

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